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« Helmut Newton », une rétrospective majeure au Grand Palais

Une nouvelle fois, le Grand Palais va créer l’événement en présentant pour la première fois depuis la mort de l’artiste une très belle – et très médiatique, exposition sur l’un des plus célèbres photographes du 20ème siècle, Helmut Newton. Autour de près de 200 clichés – polaroids, petits et grands formats…, et articulée autour de thèmes chers à l’artiste – nus, portraits, sexe, mode…, l’exposition revient sur un travail de près de 60 ans, et est enrichie par des extraits du film réalisé par son épouse June, Helmut by June.

Né Helmut Neustädter à Berlin le 31 octobre 1920, Helmut Newton s’intéresse à la photographie très tôt et devient, à l’âge de seize ans, l’élève de la photographe allemande Else Neuländer-Simon,    dite Yva, qui a ouvert à Berlin une dizaine d’années plus tôt son premier studio. En 1933, après l’instauration des premières lois anti-juives, Yva a été contrainte de cesser son activité. Le studio ayant été repris par Charlotte Weidler, une amie aryenne, Yva continue d’exercer, et à son contact, Helmut Newton se familiarisera avec le métier, et sera influencé de manière durable quant à certains sujets. Les photographies de portraits et de mode ont en effet permis à Yva d’atteindre la notoriété, et d’être publiée dans des magazines allemands renommés, Die Dame ou Berliner Illustrierte Zeitung entre autre.

En 1938, après deux ans de formation, Helmut quitte Berlin et l’Allemagne nazie, et après un passage à Singapour, s’installe en Australie en 1940. Durant les cinq années qui vont suivre, il servira dans l’armée et obtiendra en 1946 la nationalité australienne.

Lors d’un shooting, il rencontre l’actrice et modèle June Brunell, qu’il épouse en 1948. Dans les années 70, celle-ci entamera également une carrière de photographe sous le pseudonyme d’Alice Springs.

Après avoir collaboré de manière considérable aux plus grands titres de la mode – Elle, Marie-Claire mais surtout aux éditions française, anglaise, australienne, américaine et italienne de Vogue, la galerie Nikon, à Paris, et la Canon Gallery d’Amsterdam lui consacrent une première exposition en 1975, et l’année suivante est publié son premier ouvrage photo intitulé White Women.

Durant les vingt années suivantes, et jusqu’au seuil du 21ème siècle, il continuera d’exercer son style empreint à la fois d’érotisme, de violence et de sensualité, style qui lui permettra d’asseoir sa notoriété et de devenir identifiable d’un simple coup d’œil, comme peu d’autres artistes le furent avant lui. Catherine Deneuve, Monica Bellucci, Madonna, Grace Jones, Cindy Crawford ou encore Claudia Schiffer deviennent ses modèles.

De 1990 à 1996, il sera récompensé du Prix National de la Photographie, fait officier des Arts, Lettres et Sciences à Monaco et commandeur de l’Ordre des Arts et Lettres à Paris, et l’année 2000 verra la dernière grande exposition qui lui sera consacrée de son vivant. Helmut Newton, Work, présentée à la Neue Nationalgalerie de Berlin, célèbre les 80 ans de l’artiste. Son succès sera tel qu’elle sera ensuite programmée dans de nombreuses grandes villes du monde : Londres, Prague, New York, Moscou, Tokyo… et où elle rencontrera un engouement considérable.

A la fin de l’année 2003, Helmut Newton offre la totalité de ses archives à la ville de Berlin, ses œuvres et sa succession étant désormais exposés au musée de la photographie de Berlin, dans le très huppé quartier de Charlottenburg. Quelques mois plus tard, le 23 janvier 2004, il est victime d’un accident de la circulation à Hollywood, dans la banlieue de Los Angeles au cours duquel il décède.

Véritable légende de la photographie, il laisse derrière lui une œuvre riche de plusieurs milliers de clichés, ainsi qu’un important nombre d’ouvrage dont le plus fameux est sans aucun doute Sumo, hommage de Benedikt Taschen à l’artiste. Plus gros et plus extravagant livre du 20ème siècle, tiré à 10.000 exemplaires, un format géant de 50x70cm, 480 pages – dont plus de 400 photos, ses 35 kilos reposent sur un pied spécial designé par Philippe Stark. Il fallait bien ça pour « rendre le plus grand hommage au plus grand photographe ».Une nouvelle édition de cet ouvrage emblématique est désormais disponible en format light.

Helmut Newton, du 24 mars au 17 juin 2012 au Grand Palais.

Si vous désirez aller plus loin :

Helmut Newton. 1920-2004, le catalogue de l’exposition, aux éditions RMN. 253 pages. 35,00€.
Helmut Newton : Sumo, aux éditions Taschen. 464 pages. 100,00€.

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